Tarm, del av fordøyelseskanalen eller gastrointestinaltractus (se fordøyelse) som ligger etter magesekken; flere meter langt, rørformet, delvis bevegelig muskulært organ som forbinder mageporten (pylorus) med endetarmsåpningen (anus). Tarmen suger opp (resorberer) næringsstoffer og vann fra tarminnholdet, og leder det ut gjennom kroppens portalkretsløp, samtidig som den styrer fordøyelsesprosessen hormonelt, tilfører innholdet fordøyelsessafter (enzymer), danner forsvarsstoffer mot skadelige mikrober, samt utskiller de ufordøyelige slaggstoffene. Mange av disse egenskapene skyldes andre organer som både utviklingsmessig og funksjonelt er nøye knyttet til tarmen (se bukspyttkjertelen, galleblære, immunologi, lever). Infeksjoner i fordøyelseskanalen er på verdensbasis en av de hyppigste årsakene til sykdom og død.

Tarmen består av to hovedavsnitt: tynntarmen (intestinum tenue) og tykktarmen (intestinum crassum). Tynntarmen, som begynner ved mageporten, er 4–5 meter lang og med ca. 4 cm diameter i de øverste delene. Diameteren avtar nedover og varierer med fyllingsgraden. Den deles i tre avsnitt: tolvfingertarm (duodenum), tomtarm (jejunum) og krumtarm (ileum). Tykktarmen består av blindtarm (coecum), den egentlige tykktarm (colon) og endetarm (rectum). Den ca. 30 cm lange tolvfingertarmen danner en C-formet bue omkring bukspyttkjertelens hode. Like under tolvfingertarmens slimhinne ligger de Brunnerske kjertlene (glandulae duodenales) som er særlig tallrike nær mageporten, der deres basiske slim bidrar til å nøytralisere det sure mageinnholdet. Tomtarmen utgjør ca. to femdeler og krumtarmen ca. tre femdeler av resten av tynntarmen. Mens tolvfingertarmen ligger direkte an mot bakre bukvegg, forløper de to siste avsnittene av tynntarmen i mange slynger som fyller storparten av bukhulen. Slyngene skifter ofte plass under tarmens bevegelser, fordi de ikke er festet til bukveggen, men hengt opp i tarmkrøset (mesenteriet). Vi kaller derfor denne delen krøstarmen (intestinum mesenteriale). Krøset er et vifteformet blad av fettholdig bindevev. Det går ut fra bakveggen i bukhulen over en strekning på ca. 15 cm (fra 2. lendevirvel til korsbenet), og er med den frie randen festet til tarmslyngene. Krøset er kledd med den fuktige og glatte bukhinnen, som fortsetter over på tarmslyngene og reduserer gnidningen mellom dem. Tarmens nerver, blod- og lymfekar ligger i krøset.

Tykktarmen er ca. 1,5 m lang og 7–8 cm i diameter. Den deles i tre deler: blindtarmen (coecum), den egentlige tykktarmen (colon) og endetarmen (rectum). Den begynner nederst til høyre i bukhulen som en blindsekk og kalles her blindtarmen. Det som vi vanligvis betegner som «blindtarmen», er en liten utløper hvis rette navn er blindtarmsvedhenget (appendix vermiformis). Tynntarmen munner inn i tykktarmen ca. 5–8 cm over blindtarmens bunn. Munningen er utformet som to folder eller lepper, som rager litt inn i tykktarmen og presses sammen når trykket i tykktarmen stiger. De fungerer på denne måten som en enveisventil (valva ileocaecalis), som hindrer tarminnholdet i tykktarmen i å flyte tilbake i tynntarmen. Nedenfra stiger tykktarmen rett opp på høyre side til leveren, knekker skarpt mot venstre og henger i en bue tvers over underlivet og opp mot milten, der den på nytt dreier 90 grader og går ned langs bukhulens venstre side. I bekkenet ligger den an mot den muskelkledde innsiden av venstre hofteben, og herfra går den ned mot midtlinjen og stikker ned baktil i det lille bekken, der den fortsetter i den ca. 20 cm lange endetarmen. De opp- og nedgående avsnittene av tykktarmen (colon ascendens og colon descendens) ligger bak bukhinnen mot bukhulens bakvegg (dvs. retroperitonealt), mens den tverrgående tykktarmen (colon transversum) befinner seg like under fremre bukvegg og er hengt opp i et krøs, slik at den lett lar seg forskyve og gi plass til en fylt magesekk. I midtlinjen kan den nå ned i høyde med navlen. Også den nederste delen av tykktarmen (den S-formede tykktarmen, colon sigmoideum) er forsynt med krøs og ligger dermed intraperitonealt. Tarmens muskellag består ytterst av fibrer i tarmens lengderetning og innerst av fibrer som løper ringformet omkring tarmen. I tykktarmen er det meste av den langsgående muskulaturen samlet i tre centimeterbrede bånd (taeniae coli), ett på fremsiden, ett på undersiden og ett på baksiden, som normalt er noe kontrahert, slik at den tynnere tarmveggen mellom dem danner utposninger (haustrae coli) som er atskilt av dype tverrfurer der ringmuskulaturen kontraheres. Muskelbåndene forenes ved roten av blindtarmsvedhenget. Dette kan være til hjelp for kirurgen ved blindtarmsoperasjoner, fordi vedhenget ikke alltid er så lett å finne.

Tarmveggen har glatt muskulatur av en type som utfører rytmiske kontraksjoner av seg selv, dvs. uavhengig av viljen og nerveimpulser utenfra. Kontraksjonene fremkaller to hovedtyper av tarmbevegelser: segmentasjon og peristaltikk. Ved segmentasjon deles et tarmstykke opp i avsnitt av sammensnøringer som dannes med få centimeters mellomrom. Sammensnøringene består bare kort tid, men de etterfølges av nye sammensnøringer på andre steder. Disse bevegelsene elter tarminnholdet, slik at alle delene av det kommer i nær kontakt med slimhinnen. Ved peristaltikk beveger en sammensnøring seg som en bølge gjennom tarmveggen og presser tarminnholdet i retning mot endetarmen. De peristaltiske bølgene beveger seg med en hastighet av 0,5–2 cm i sekundet, og hastigheten er størst i den øvre delen av tarmen. Hver bølge tilbakelegger imidlertid bare noen få centimeter før den dør ut, og tarminnholdets gjennomsnittshastighet er bare ca. 1 cm i minuttet. Begge typer av bevegelser forsterkes reflektorisk når tarmen spiles ut av maten. Refleksene utløses av strekkfølsomme sanselegemer i tarmveggen og forløper via fordøyelseskanalens lokale nerveapparat, som strekker seg fra spiserøret til endetarmsåpningen. Fordøyelsen er i praksis avsluttet når tarminnholdet forlater tynntarmen; i tykktarmen oppsuges vann og salter. Tykktarmen utfører liknende eltende og peristaltiske bevegelser som tynntarmen. I tillegg forekommer det med mange timers mellomrom såkalte massebevegelser, hvor større avsnitt av tarmen kontraherer seg som en enhet og flytter tarminnholdet over en lengre distanse. Massebevegelsene forekommer særlig i den nedgående og den S-formede delen av tykktarmen og er den drivende kraften under avføringsprosessen. Mens tarminnholdet passerer tynntarmen på 3–5 timer, tar transporten gjennom tykktarmen vanligvis ca. 12 timer. Underveis blir det ca. 750 milliliter halvt flytende tarminnholdet som daglig tømmes ut i tykktarmen, redusert til ca. 150 gram faste ekskrementer, hvorav ca. 75 % er vann.

Tarmen forsynes av både sympatiske og parasympatiske nerver fra det autonome nervesystemet. Tynntarmen og tykktarmen frem til venstre fleksur (dvs. knekken mellom den horisontale og den nedstigende delen) forsynes sympatisk av innvollsnerver via de store abdominalgangliene ganglion coeliacum og ganglion mesentericum superius (plexus mesentericus superior). Fra venstre fleksur og videre utover forsynes tykktarmen sympatisk av de lumbale og sakrale ganglier i grensestrengen (plexus mesentericus inferior). Parasympatisk forsynes tarmen av nervus vagus (X) frem til venstre tykktarmsfleksur, mens den derfra får sin nerveforsyning fra de sakrale parasympatikusgrenene. Både i bindevevet og i muskulaturen ligger det et autonomt nervenett, kalt henholdsvis plexus submucosus (Meissners plexus) og plexus myentericus (Auerbachs plexus). Det første styrer kjertelvirksomheten, det andre tarmbevegelsene. De fungerer som lokale reflekssentrer, men de kontrolleres selv av autonome nerveimpulser, idet parasympatiske impulser stimulerer og sympatiske impulser hemmer fordøyelseskanalens aktivitet. Via det autonome nervesystem kan sinnsbevegelser påvirke peristaltikken. For eksempel er det velkjent at angst og nervøsitet kan stimulere peristaltikken så voldsomt at det oppstår diaré. På de siste centimeterne før munningen i tykktarmen er tynntarmens muskulatur fortykket til en lukkemuskel. Den styres reflektorisk og sikrer det riktige tempoet i tømmingen av tarminnholdet.

Også blodforsyningen, dvs. tilførselen av arterielt blod (se arterie), deles opp i to avsnitt. Mens hele tynntarmen og tykktarmen frem til venstre tykktarmsfleksur forsynes av grener fra arteria mesenterica superior, forsynes resten av grener fra arteria mesenterica inferior. Dette delingsstedet på colon har embryologisk opphav og kalles Cannon-Böhms punkt. Se også portalkretsløpet.

Hele tarmkanalen er i prinsippet bygd opp på samme måte i alle avsnitt: innerst et enlaget sylinderepitel (mucosa), så et forholdsvis løst bindevevslag (submucosa), dernest glatt muskulatur (muscularis propria) i to lag: et indre ringmuskellag og et ytre langsgående muskellag. Ytterst er det løst bindevev (adventitia), eventuelt kledd helt eller delvis med bukhinne (se buken). Den utvendige overflaten av tynntarmen omfatter et areal på ca. 0,5 m2, men arealet av slimhinnen, som suger opp næringsstoffene, er minst 600 ganger så stort. Slimhinnen er for det første sterkt foldet på tvers av tarmens lengderetning. Disse tverrfoldene er opptil 8 mm høye, og de alene tredobler arealet til ca. 1,5 m2. I tillegg er slimhinnen tett forsynt med utposninger, de såkalte tarmtotter eller villi, som gir slimhinnen en fløyelsaktig karakter. Tottene er bare 0,5–1 mm lange, men det totale antallet av dem er anslått til 4–5 millioner, og de tidobler slimhinnens areal til ca. 15 m2. Endelig er slimhinnens celler på den siden som vender inn mot hulrommet i tarmen, forsynt med en mikrometer (1/1000 mm) lange tråder. Disse trådene, som kalles mikrovilli, finnes i et antall av ca. 200 000 per kvadratmillimeter. Oppsugingen av næringsstoffer skjer via celler med mikrovilli, og disse absorpsjonscellene utgjør ca. 90 % av cellene i slimhinnen, mens begercellene, som utskiller slim, utgjør vel 9 %. Resten er celler som produserer hormoner (sekretin, cholecystokinin) og en rekke stoffer med virkning på tarmens muskulatur og blodkar (serotonin, bradykinin m.fl.). Dypt nede i slimhinnen finnes tallrike ansamlinger av lymfoid vev. De største ansamlingene, Peyerske plakk, kan sees som flekkliknende dannelser i slimhinnen. Tarmslimhinnen er utsatt for stadig mekanisk slitasje, og den kan angripes også av sine egne fordøyelsesenzymer. Cellene i slimhinnen må derfor fornyes uavbrutt. Fornyelsen foregår fra de såkalte Lieberkühnske krypter, som ligger i slimhinnen mellom tarmtottene. Cellene i bunnen av disse kryptene deler seg meget livlig, og de nydannede cellene beveger seg som et sammenhengende lag opp av kryptene og videre opp langs de omgivende villi til toppen, hvor de raskt avstøtes for å gi plass for nye celler nedenfra. Hele slimhinne-epitelet skiftes ut på mindre enn en uke, og skader på slimhinnen repareres normalt meget raskt. Fordøyelsesprosessene og oppsugingen av næringsstoffer foregår hovedsakelig i tynntarmen. Næringsstoffene nedbrytes dels av bukspyttet, som altså utskilles i duodenum, dels av tynntarmens egne enzymer. Den endelige nedbrytingen av mange næringsstoffer foregår således i cellene samtidig med oppsugingen og ikke – slik man mente tidligere – i tarmens hulrom. Tarmsaften, som utskilles fra de Lieberkühnske kryptene, bidrar til fordøyelsen ved å transportere næringsstoffene frem til cellene. Mange av de enzymene som kan påvises i tarmsaften stammer fra avstøtte slimhinneceller. Veggen i tykktarmen er bygd opp av de samme vevslag som i tynntarmen. Slimhinnene i tykktarmen er noe tykkere, men de mangler tverrfolder og villi. På samme måte som i tynntarmen fornyes epitelet uavbrutt av celler som vandrer opp fra bunnen av de Lieberkühnske kryptene. Se også blindtarmbetennelse, blindtarmvedhenget, colostomi, endetarmen, fordøyelse.

Fordøyelseskanalen er dannet av endodermale celler, og består alt i femte fosteruke av et sammenhengende, rett rør. Et par uker senere begynner dette røret å vokse i lengde og dreie seg rundt seg selv mot urretningen. Rotasjonen skjer rundt den øvre mesenterialarterien (arteria mesenterica superior) som akse. Sett forfra vokser og dreier tarmen i alt ca. 270°. Tynntarmen alene vrir seg 180°, øker i lengde og danner på den måten en rekke slyngninger, mens blindtarmen (coecum) beveger seg ca. 90° i en bue fra venstre mot høyre. Derved får bukhulens øvrige organer (lever, bukspyttkjertel, magesekk osv.) sin endelige beliggenhet. En sjelden gang kan denne dreiningen foregå motsatt vei, med omvendt organbeliggenhet som følge (malrotasjon, situs inversus, se situs). Først i løpet av småbarnsalderen får tarmen sin endelige form og utstrekning.

Sykdom i tarmen er forholdsvis hyppig, og er på verdensbasis en av de viktigste dødsårsaker på grunn av forurenset drikkevann og forurensede næringsmidler (bakterier, virus, parasitter).

Se også Crohns sykdom, cøliaki, dysenteri, dyspepsi, enteritt, tyfoidfeber, ulcerøs kolitt, ulcus duodeni.

Foreslå endring

Kommentarer

Har du spørsmål til artikkelen? Skriv her, så får du svar fra fagansvarlig eller redaktør.

Du må være logget inn for å kommentere.